2 Ce que nous savons du changement climatique et de ses interactions avec les populations et les écosystèmes | Progrès de la science du changement climatique

Le système climatique présente une variabilité naturelle importante

Le climat de la Terre varie naturellement sur une large gamme d’échelles de temps, des variations saisonnières (comme un printemps particulièrement humide, un été chaud ou un hiver enneigé) à des échelles de temps géologiques de millions, voire de milliards d’années. Des analyses statistiques minutieuses ont montré qu’il est hautement improbable6 que les variations naturelles du système climatique pourraient avoir conduit au réchauffement climatique observé, en particulier au cours des dernières décennies. Cependant, les processus naturels produisent d’importantes variations saisonnières, d’une année à l’autre et même d’une décennie à l’autre qui chevauchent la tendance au réchauffement à long terme, ainsi que des différences régionales importantes. Améliorer la compréhension des modèles de variabilité naturelle et déterminer comment ils pourraient changer avec l’augmentation des émissions de GES et des températures mondiales est un domaine important de recherche active (voir la fin de cette section et Chapitre 6).

Les variations climatiques naturelles peuvent également être influencées par les éruptions volcaniques, les changements dans l’émission du Soleil et les changements dans l’orbite de la Terre autour du Soleil. De grandes éruptions volcaniques, telles que l’éruption du mont Pinatubo en 1991, peuvent cracher de grandes quantités d’aérosols dans la haute atmosphère. . Si l’éruption est suffisamment importante, ces aérosols peuvent renvoyer suffisamment de lumière solaire dans l’espace pour refroidir la surface de la planète de quelques dixièmes de degré pendant plusieurs années.

La production solaire est mesurée avec précision par des satellites depuis 1979, et ces mesures ne montrent aucune tendance générale de la production solaire sur cette période. Avant l’ère des satellites, la production solaire était estimée par diverses méthodes, y compris des méthodes basées sur des enregistrements à long terme du nombre de taches solaires observées chaque année, qui est un indicateur indirect de l’activité solaire. Ces méthodes indirectes suggèrent qu’il y a eu une légère augmentation de l’énergie solaire reçue par la Terre au cours des premières décennies du XXe siècle, ce qui peut avoir contribué à l’augmentation de la température globale au cours de cette période (voir Illustration 2.2).

L’exemple peut-être le plus dramatique de la variabilité naturelle du climat est le cycle de la période glaciaire. Des analyses détaillées des sédiments océaniques, des carottes de glace, des reliefs géologiques et d’autres données montrent que depuis au moins les 800 000 dernières années, et probablement depuis plusieurs millions d’années, la Terre a connu de longues périodes où les températures étaient beaucoup plus froides qu’aujourd’hui, et épaisses. Les calottes glaciaires couvraient une grande partie de l’hémisphère nord (y compris les zones actuellement occupées par les villes de Chicago, New York et Seattle). Ces très longues périodes froides ont été ponctuées de périodes « interglaciaires » chaudes plus courtes, y compris les 10 000 dernières années. Grâce à une convergence de la théorie, des observations et des

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